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Casa de Prada / Casa de Barro. Marfa, Texas, EE.UU., 2005

Ronald Rael

Professor of Architecture, University of California Berkeley, EE.UU.

La conjunción entre arte y arquitectura puede ayudar a visibilizar las contradicciones implícitas en las dinámicas coloniales. La instalación de una tienda de lujo en un camino rural en Marfa, EE.UU., pone de relieve temas como la inmigración, la ocupación de tierras indígenas o incluso la desigualdad. Más aún si esa tienda es de adobe, pues descoloca los prejuicios habituales sobre posibles materiales para la arquitectura de lujo. Así, la tierra ancestral y artesanal es el material con el que se construye una crítica a los símbolos del poder económico, en la misma forma de uno de esos símbolos.

Fig. 1 Prada Marfa es una escultura minimalista de ladrillos de barro en medio del desierto de Chihuahua, y que imita una boutique lujosa
© Lizette Kabre

El 13 de julio de 2005, a 35 km al norte de la frontera entre EE.UU. y México, agentes del sector Marfa de la Patrulla Fronteriza de Estados Unidos rodearon a cinco personas que viajaban por el desierto de Chihuahua en el oeste de Texas. Ante la sospecha de actividades ilegales, los agentes habían sido informados de inmigrantes ilegales detectados por el sistema de radar aerostático que flota en el aire apoyando en la vigilancia fronteriza y antinarcóticos, y que es capaz de distinguir objetivos de hasta un metro a nivel del suelo.

No es raro que los ‘coyotes’ – traficantes que se dedican al tráfico de personas – recorran los caminos desolados en busca de ‘mojados’, el término despectivo para los inmigrantes ilegales en el vasto desierto que rodea a Marfa. Al preguntar a los cinco sospechosos qué estaban haciendo ahí, la Patrulla Fronteriza no entendió muy bien la respuesta. Los sospechosos eran el curador de una galería, un fotógrafo, un artista y dos arquitectos que discutían la elección del sitio donde se construiría Prada Marfa, una escultura minimalista que reproduce la boutique de lujo donde se visualizaría la línea de zapatos y bolsos Prada Otoño 2005.

Las yuxtaposiciones entre Estados Unidos y México, o entre riqueza y pobreza, que son evidentes en la región del parque nacional Big Bend de Texas, definen un paisaje cargado de condiciones contrastantes en el que se construye Prada Marfa. Los inmensos ranchos del área, cada uno de varios miles de hectáreas, parecen estar abandonados, pero son propiedad de las personas más ricas de Estados Unidos. La mayoría de los propietarios tienen vínculos con el petróleo y, más recientemente, con la riqueza de las ‘punto com’, incluido un rancho propiedad del CEO y fundador de Amazon, Jeff Bezos, donde ha anunciado planes para construir un puerto espacial en el mismo camino que Prada Marfa. Tal como estas polaridades son familiares y ‘ajenas’ a este entorno, también lo es Prada Marfa, con sus delicados interiores y paredes macizas, esquizofrénicamente localizadas en el marco geopolítico y cultural en el que se construye. De hecho, el proceso de construcción del proyecto está contextualizado y es, a la vez, tan extrínseco como la propia obra.

El principal material utilizado para construir Prada Marfa es la tierra. Si bien puede parecer extraño construir con tierra un edificio asociado a Prada, este material es bastante común. Se estima que actualmente la mitad de la población mundial – más de 3 mil millones de personas en los 6 continentes – vive, trabaja o venera en edificios construidos con tierra. Esto hace que el suelo molido (que no debe confundirse con otros materiales provenientes del suelo como la piedra, el cemento o los metales derivados del mineral) sea el material de construcción más ubicuo del planeta. Los edificios de tierra también se pueden encontrar en casi todas las zonas climáticas del planeta, desde los desiertos de África, Australia y América hasta Inglaterra, Dinamarca, China y el Himalaya.

Fig. 2

Si bien la tierra se percibe como un material reservado a estructuras pequeñas y humildes de los países en desarrollo, hay edificios de tierra de casi todos los tipos arquitectónicos y en todas las clases sociales y económicas. Los ejemplos de iglesias, hospitales, museos, embajadas e incluso un aeropuerto, demuestran la riqueza de los tipos de construcción de tierra que hay en el mundo. Por lo general, también se considera que la tierra solo se usa en entornos rurales, pero la arquitectura en este material se puede encontrar con la misma facilidad en entornos urbanos contemporáneos. Los primeros rascacielos del mundo, edificios de 11 pisos construidos hace más de 500 años, continúan construyéndose en las densas ciudades de Yemen completamente en barro. Los edificios de tierra también son las construcciones existentes más antiguas del planeta. Usando aproximadamente 7,000,000 de ladrillos de barro, el Zigurat en Ur data del 4000 a.C. Taos Pueblo, construido entre 1000 y 1450 d. C., en Nuevo México, es el asentamiento habitado más antiguo de Norteamérica y también se construyó con tierra.

Fig. 3 Los ladrillos de barro utilizados en Prada Marfa fueron modelados en un mortero de cemento como los muros del Donald Judd cerca de ella.
© Ronald Rael

Si bien la tierra a menudo se considera el material de los pobres, muchos residentes adinerados habitan los suburbios de adobe de Santa Fe, Nuevo México. La antigua Casa del Campo de Ronald Reagan (también conocida como “La Casa Blanca Oeste”) en California, y las casas donde crecieron Saddam Hussein en Irak y el presidente Mao en China fueron construidas con ladrillos de barro, lo que habla de la amplitud de ideológica que representa este material. Ahora podemos agregar Prada Marfa a esta ‘Lista A’ de arquitectura de tierra: el primer edificio relacionado con Prada que se construye con barro.

Un gran porcentaje de los edificios en la región que rodea a Prada Marfa también se construyen con ladrillos de barro. Conocidos como adobe en Texas, y a menudo hechos con la tierra excavada en el sitio de construcción, estos ladrillos son hechos de tierra mezclada con agua y paja y se dejan secar y endurecer al sol. Históricamente, este fue el método de construcción tradicional utilizado por la población mexicana y mexicoamericana. En el caso de Prada Marfa, los 2.500 adobes utilizados para construir el edificio se fabricaron a máquina y fueron enviados al sitio desde un depósito de adobe en Alcalde, Nuevo México, a más de 800 km. Tal como los artículos de lujo que llenan la falsa boutique, los adobe que llegan de esta fábrica abastecen a una creciente población del suroeste enamorada de la romántica idea de vivir en una casa de tierra. Cada vez más, las demandas hechas por adinerados inmigrantes interestatales que anhelan residencias de adobe han tenido un efecto dramático en el paisaje cultural y construido.

Fig. 4 Un vaquero del lugar visitando la escultura.
© Lizette Kabre

Hace un tiempo, los edificios de tierra eran menospreciados y hasta fueron prohibidos durante varias décadas. Hoy, sin embargo, la creciente popularidad de los ladrillos de barro ha creado una demanda que lo ha transformado en un símbolo de estatus en el suroeste de Estados Unidos. Las humildes casas de barro del distrito residencial de Marfa ahora valen cientos de miles de dólares pagados por gente de Nueva York, Houston o Los Ángeles. Por lo tanto, lo que alguna vez fue una tradición vernácula se ha convertido en una escalada de precios que deja a los descendientes de los habitantes de la tierra sin poder pagar el barro, obligándolos a cambiar a un consumo irónicamente más asequible de casas prefabricadas o de bloques de hormigón. Al igual que las imitaciones de bolsos de Prada, que son consecuencia del alto precio de la mercancía auténtica, las imitaciones de adobe son el estilo preferido de las casas prefabricadas del sudoeste.

A diferencia de los edificios tradicionales de adobe, cuyos ladrillos se colocan en una argamasa de tierra, los adobes utilizados para construir Prada Marfa se pegaron con un mortero de cemento. La yuxtaposición entre el material industrial (cemento) y el artesanal (adobe) podría leerse como un guiño a Donald Judd, pero la combinación también representa la naturaleza bipolar del contexto en el que se construye. En Marfa, el uso de cemento industrial fue introducido por el ejército de EE.UU. y dejó huellas construidas en el paisaje que hasta hoy son evidentes. Al cruzar la frontera entre el arte como mercancía y la mercancía como arte, Prada Marfa ofrece una interpretación conceptual de la última ola de ocupación en la región: Judd y el grupo de galeristas, artistas y amantes del arte que lo siguen. También plantea preguntas sobre las consecuencias de esta historia.

Fig. 5 Escantillón
© Dibujo de Virginia San Fratello

Si bien Prada Marfa no se construyó con mano de obra ilegal, la construcción con ladrillos de barro requiere mucha mano de obra y la de los inmigrantes ilegales es barata. La demanda por mano de obra barata en Estados Unidos, junto con la búsqueda de trabajos mejor pagados por parte de los inmigrantes, operan de la mano para llevar a las personas a cruzar el desierto a pie. Si bien es difícil saber exactamente cuántos inmigrantes cruzan anualmente la frontera en el sector de Marfa, en 2005 hubo 10.536 detenciones por cruce fronterizo ilegal y aproximadamente 12 muertes de migrantes. La mayoría de estas muertes se atribuyen a golpes de calor o hipotermia. Desde la distancia, los extranjeros ilegales que caminan por el desierto de noche pueden percibir el edificio iluminado como una posible fuente de agua o refugio. Sin embargo, tras una inspección más cercana, Prada Marfa revela una ironía que conecta la historia de la región y ofrece un pronóstico. No es raro que los zapatos se desgasten durante el arduo viaje por el desierto. En un intento desesperado por proteger los pies cansados del terreno accidentado, se sabe que los inmigrantes intentan fabricar zapatos con el único material disponible: las plantas de yuca que puntúan el paisaje. La presentación opulenta de zapatos y bolsos meticulosamente organizados, alojados dentro de la familiaridad de las paredes de adobe también predice el futuro: una creciente polaridad socioeconómica a nivel local y, de hecho, global.

Fig. 6 Los zapatos y bolsos de la línea otoño 2005 de Prada están en exhibición.
© James Evans

Fig. 7

Casa de Prada / House of Prada

Fecha: 2005

Ubicación: Marfa, TX, USA.

Artistas: Elmgreen & Dragset: Michael Elmgreen, Ingar Dragset, Elmgreen & Dragset

Equipo: Joerg Boettger

Arquitectos: Rael San Fratello: Ronald Rael, Virginia San Fratello

Instituciones promotoras: Art Production Fund, Ballroom Marfa

Construcción: Maxwell Construction

RONALD RAEL

<rrael@berkeley.edu>
Máster en Arquitectura, Universidad de Columbia, Nueva York (EE.UU.). Su trabajo cruza las fronteras entre arte, activismo, arquitectura y narrativa, y ha sido publicado en The New York TimesWiredmarkDomusMetropolis MagazinepraxisThresholdsLog y Public Art Review. Su oficina Rael San Fratello (con la arquitecta Virginia San Fratello), recibió en 2021 el Premio Beazley por el diseño del año, otorgado por el London Design Museum. Su investigación conecta las prácticas materiales indígenas y tradicionales con las tecnologías contemporáneas. Rael es el autor de Borderwall as Architecture: A Manifesto for the U.S.-Mexico Boundary (University of California Press 2017) y Earth Architecture (Princeton Architectural Press, 2008). Ronald Rael es profesor de arquitectura en la Universidad de California Berkeley.